S'il y a un plante qui symbolise le paysage et l’arôme de la Méditerranée est sans aucun doute la thym. Adapté pour résister avec succès aux sécheresses persistantes et parfois durables, mais aussi aux tempêtes soudaines chargées de grêle et de gelées occasionnelles, cet arbuste aromatique est étroitement lié à l'histoire et aux coutumes des peuples qui ont habité les rives de cette mer historique. .

On sait que dans l'Egypte ancienne, les bouquets de thym étaient bouillis pour faire des potions miracles, mais aussi pour parfumer les cadavres embaumés lors de rituels funéraires solennels. Dans la Grèce antique, le thym était considéré comme un symbole de force, d’énergie et de frénésie; même Galen lui-même l'a recommandé pour soigner les affections pectorales et aider à l'expulsion des parasites intestinaux. Cependant, il est plus probable qu’il fasse allusion à une espèce apparentée, le serpol, puisque le thym est une plante exclusive de la Méditerranée occidentale.

La vérité est que le thym a été récolté et utilisé dans la tradition populaire depuis l'Antiquité, et il est d'usage de l'utiliser non seulement médecine naturelle, mais aussi comme insecticide, comme condiment culinaire, pour aromatiser les huiles et les liqueurs, comme conservateur, ou pour fabriquer des parfums, entre autres. L’huile essentielle de thym, quant à elle, est utilisée en Europe depuis le 17ème siècle, jusqu’à devenir un élément clé de la industrie cosmétique.

Le thym donne à nos plats une saveur exquise.

Comment est le thym et où est-il?

Le thym est un arbuste bas et dense, d’une hauteur de 10 à 30 cm, à tiges ligneuses, à feuilles linéaires, minuscules, recouvert d’une fine pilosité, et aux fleurs violettes, rose pâle ou blanches, groupées dans la Top fin des bouquets. Il fleurit depuis la fin mars, mais surtout d'avril à juin. Lorsque nous frottons les bouquets fleuris, nous sommes imprégnés de son parfum puissant que les experts définissent comme chaud, épicé, pénétrant et herbacé, et qui émane de l’essence qu’il contient.

Il y en a 40 espèces de thym différentes; la plupart sont typiques de la moitié occidentale de la Méditerranée et 28 seulement dans la péninsule ibérique, certaines avec une répartition très limitée. Le thym vulgaire Thymus vulgaris c'est de loin le plus commun. Il est naturellement réparti dans la moitié orientale de la péninsule, plus la Provence, dans le sud de la France et sur la côte ouest de l’Italie, dans un arc de cercle allant de l’Andalousie aux rives de Naples, environ.

Au centre et au sud de la péninsule, le thym coexiste ou est remplacé par une espèce très similaire, également très parfumée, le thym gracieux Thymus zygis, qui préfère généralement les environnements plus arides.

Le thym vulgaire est facile à trouver sur le terrain. Il peut devenir très abondant et former des gommages bas et denses - les tomillares ou les timonedes en catalan - qui au printemps sont remplis de fleurs et d'insectes disposés à les polliniser. Il apparaît dans la garrigue, sur les pentes caillouteuses, sur les collines sèches et dans les prés ouverts, parfois associés au romarin, à la lavande et à la sauge, avec lesquels il est lié. C’est presque du niveau de la mer jusqu’à toucher les deux mille mètres d’altitude de certains points des Pré-Pyrénées et des montagnes du Système Ibérique.

Le thym doit être récolté de préférence au plus fort de sa floraison, au printemps, et les bouquets doivent être stockés dans un espace aéré et sec, à l'abri de la lumière directe du soleil et de toute source d'humidité. Nous vous recommandons de récolter une petite partie de plusieurs arbustes, avant de vous ravager avec un ou plusieurs arbustes, en évitant de le déraciner, afin de ne pas vous rendre compte que vous y êtes passé.

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