Tomographie par émission de positrons (PET) par son nom anglais, tomographie par émission de positrons) est un test de diagnostic qui, par l'utilisation d'une petite quantité de substance radioactive, permet d'obtenir des images de l'intérieur de l'organisme.

Contrairement à d'autres techniques telles que la tomographie axiale informatisée (CAT) ou la résonance magnétique nucléaire (RMN), la TEP ne fournit pas d'informations anatomiques sur l'organisme mais détecte l'activité métabolique des cellules que nous souhaitons étudier. Par exemple, il peut déterminer le débit sanguin, la consommation d'oxygène ou la consommation de sucre de certaines cellules. Par conséquent, il est principalement utilisé pour le diagnostic et le suivi des patients atteints de cancer, car les cellules tumorales ont un métabolisme différent de celui des cellules saines.

Le PET peut également être utilisé dans d'autres domaines tels que la cardiologie ou la neurologie. Lors de l'utilisation de substances radioactives, il s'agit d'une technique incluse dans une partie du médicament appelée médecine nucléaire.

La machine PET est très similaire à celle utilisée pour fabriquer un TAC. C'est une grosse machine en forme de beignet et avec une civière à l’intérieur du patient. Avant de prendre les images, une substance radioactive est administrée, appelée radiopharmaceutique o traceur, par voie intraveineuse, orale ou par inhalation, selon la suspicion diagnostique. Ce produit radiopharmaceutique circule dans le corps et se colle aux cellules tumorales, qui commencent à émettre une faible quantité de rayonnement. Ce rayonnement est détecté par la machine PET, qui produit une image des zones du corps où le produit radiopharmaceutique s'est accumulé et qui peuvent correspondre à des tumeurs.

Dans de nombreux cas, une tomodensitométrie est effectuée au même moment que la TEP. Cela permet de voir les images du corps avec deux techniques différentes, qui peuvent être fusionnées en une seule image et offre des informations très précises sur la pathologie possible. Pour cela, des appareils intégrant les deux technologies sont utilisés.

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