Certaines personnes perdent le capacité à parler à la suite de maladies telles que coup ou le Sclérose latérale amyotrophique (SLA), ou en raison d'un traumatisme cranioencéphalique, entre autres raisons, et bien qu'il existe actuellement des interfaces qui les aident à communiquer en contrôlant le curseur d'un ordinateur avec les mouvements de la tête ou des yeux pour sélectionner des lettres et former des mots, il s'agit d'un processus lent ( ils écrivent environ huit mots par minute) et sont difficiles à apprendre pour le patient.

Maintenant, une nouvelle interface technologique développée par des neuroscientifiques de l’Université de Californie à San Francisco (UCSF) peut rendre le capacité à communiquer couramment grâce à un dispositif qui décode les signaux du cerveau qui activent le dispositif phonatoire et fournit cette information à un synthétiseur vocal qui produit la parole.

Les électrodes intracrâniennes utilisées pour enregistrer l'activité cérébrale des patients atteints d'épilepsie. Crédit: UCSF
Dans les recherches menées pour développer cette technique - qui a été publiée dans la revue La nature- cinq ont participé patients avec l'épilepsie auquel des électrodes ont été implantées temporairement dans le cerveau dans le cadre de leur traitement. Ces électrodes enregistrent les signaux qui activent le dispositif de phonation, et les scientifiques ont demandé à ces personnes de prononcer des centaines de phrases à voix haute pour apprendre à interpréter ces signaux.

Ils décodent les signaux qui causent les mouvements du conduit vocal

Les phrases enregistrées par les chercheurs les ont aidés à concevoir un système qui décoderait les signaux cérébraux à l’origine de chacun des mouvements de l’appareil vocal (de la mâchoire, du larynx, des lèvres et de la langue), de manière à enregistrer chaque cet outil était capable de synthétiser le langage oral cela correspondait exactement à ce que le cerveau voulait communiquer.

Edward Chang, professeur de neurochirurgie et co-auteur de l'étude, a expliqué que les schémas d'activité cérébrale qui se produisent dans les zones impliquées dans le contrôle de la parole sont responsables de la coordination des mouvements du tractus vocal. C'est pourquoi ils ont décidé de technologie capable reproduire les mots directement à partir de ces modèles.

Ce nouveau système augmenterait la vitesse à laquelle les personnes ayant perdu la parole pourraient communiquer, ressemblant à la cadence de la langue orale normale

Avec ce nouveau système, cela augmenterait considérablement la vitesse à laquelle le les gens qui ont perdu la parole, ressemblant à la cadence du langage oral normal, dans lequel ils sont prononcés environ 150 mots par minute, bien qu’il y ait un laps de temps entre l’impulsion et la reproduction de la phrase avec des sons. Chang a ajouté que la seule exigence pour utiliser cette technique est que les centres de la parole dans le cerveau du patient soient intacts.

Le travail est en phase préliminaire, mais les résultats montrent qu'il est possible générer des phrases complètes sur la base de l'activité cérébrale d'un individu et du fait de la technologie disponible, un dispositif cliniquement viable pourrait être mis au point pour que les patients ayant perdu la langue orale à cause d'un déficit neurologique peut communiquer en utilisant un type de prothèse basé sur la voix d'individus ayant cette capacité intacte.

Le projet des Franciscaines : l'imaginaire à l'oeuvre (Août 2019).