Le mélanocytes sont les cellules responsables de la production de mélanine, le pigment qui colore notre peau et notre les cheveux. Le processus de vieillissement réduit progressivement la quantité de mélanocytes et, par conséquent, la production de mélanine, de sorte que les cheveux deviennent gris. Cependant, certaines études ont lié l’apparition précoce de cheveux gris problèmes de santé et de nouvelles recherches ont montré une association entre ce phénomène et la réponse immunitaire.

L’étude vient de paraître dans Biologie PLOS, et ses auteurs, des scientifiques du National Institutes of Health (NIH) et de l’Université d’Alabama, aux États-Unis, ont expliqué que lorsque des virus attaquent l’organisme, il peut alerter le système immunitaire grâce à des molécules appelées interférons, qui activent les gènes qui entravent la reproduction des virus et renforcent les défenses.

Ces chercheurs ont vérifié que le facteur de transcription MITF, une protéine intervenant dans la production du pigment colorant les cheveux, contrôlait également la réponse des cellules immunitaires à la lutte contre les agents pathogènes et que, lorsque le MITF perdait le contrôle de cette réponse immunitaire, les souris avec lesquelles ils effectuaient l'expérience, le quantité de cheveux gris augmentée chez les animaux.

Réponse immunitaire et couleur des cheveux

La relation entre la régulation du système immunitaire et l’apparence de cheveux gris pourrait expliquer, selon les auteurs de l’ouvrage, pourquoi les cheveux blancs apparaissent prématurément chez certaines personnes lorsqu'elles souffrent d'une infection grave ou d'un stress chronique.

La relation entre la perte d'efficacité du système immunitaire et l'apparition de cheveux gris pourrait expliquer pourquoi les cheveux blancs apparaissent parfois prématurément

Selon William Pavan, co-auteur de l'étude, cela suggère que les gènes qui contrôlent les pigments qui colorent la peau et les cheveux sont également impliqués dans le contrôle du système immunitaire, ce qui pourrait aider à mieux comprendre le lien entre la réponse immunitaire et des pathologies telles que le le vitiligo, qui se caractérise par une décoloration dans certaines zones de la peau due à la diminution du nombre de mélanocytes.

Cheveux gris et risque cardiovasculaire accru

Les résultats d'autres études avaient déjà montré que les personnes prématurément grisonnantes risquaient davantage de développer des maladies cardiovasculaires et, en particulier, une enquête menée par Irini Samuel, chercheuse à l'Université du Caire, à laquelle participaient 545 hommes, a plus de cheveux gris plus susceptibles de souffrir athérosclérose.

Le scientifique a expliqué que les cheveux blancs et ce désordre partageaient certains mécanismes, par exemple que le corps avait une moindre capacité à restaurer l'ADN et à lutter contre l'inflammation ou les modifications hormonales. Cependant, il admet que ses résultats ne sont pas concluants et que de nouvelles études - incluant les femmes et plus grandes - sont nécessaires pour confirmer la relation entre les cheveux gris et les pathologies cardiovasculaires.

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