Un type de pigment - la phéomélanine - qui prédomine dans la peau des cheveux roux ou blonds peut être responsable du risque accru de développer le cancer de la peau le plus agressif, le mélanome.

On savait déjà que le fait d'avoir une peau et des cheveux clairs impliquait une protection naturelle moins importante contre les rayons ultraviolets mais, selon une étude dont les résultats ont été publiés dans 'Nature', la présence accrue de phéomélanine dans la peau de ces personnes explique pourquoi ils sont plus susceptibles de développer un mélanome que les personnes à la peau et aux cheveux plus sombres, dans lesquelles, au lieu de la phéomélanine - dont la couleur est comprise entre le blond et le rouge - le pigment qui prédomine sur la peau est de couleur eumélanine brun foncé ou noir.

Un type de mélanine - la phéomélanine - qui prédomine dans la peau des blondes et des roux peut augmenter le risque de développer un mélanome.

Comme l’a expliqué David Fisher, de l’Hôpital général du Massachusetts, et l’un des auteurs de l’étude, comprendre le lien entre la présence de phéomélanine et le risque de mélanome peut contribuer à la mise au point d’écrans solaires plus efficaces, ainsi que de mesures supplémentaires empêchant les dommages que l'exposition au soleil peut causer aux blondes et aux roux.

Les chercheurs qui ont mené l'étude - appartenant au Cancer Center aux États-Unis et à l'Hôpital général du Massachussets - ont utilisé des souris différenciées par le gène qui contrôle le type de mélanine qu'elles produisent. Ainsi, alors que l’un des groupes présentait une variante génétique qui conduit à la prédominance de mélanine ou d’eumélanine foncée, l’autre groupe avait la variante qui fait que certains humains ont la peau claire et les cheveux roux.

Les scientifiques ont activé dans les deux groupes d'animaux la forme associée au mélanome de l'oncogène BRAF dans le pigment de leur peau et les ont exposés au rayonnement UV. Après quelques mois, ils ont découvert que, alors que la moitié des souris aux cheveux roux développaient un mélanome, seules quelques souris portant le pigment sombre en souffraient.

Pour confirmer que c’était la présence de phéomélanine qui augmentait le risque de mélanome, les chercheurs ont analysé un groupe de souris rousses qui n’avaient pas la capacité de produire ledit pigment, et ont observé que l’élimination complète de ce pigment protégeait ces animaux contre le développement de mélanomes

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