L'extraordinaire capacité de ours d'eau o tardigrade s’adapter à tous types d’habitats et d’écosystèmes, de l’Antarctique au désert du Sahara, en passant par l’espace extra-atmosphérique (certains ont été placés en 2007 à l’extérieur de la sonde Foton-M3 avant leur voyage dans sous zéro, vents solaires et vide sans oxygène, mais conservent leur capacité de reproduction), et ses résistance incroyable, qui lui permet de survivre dans des conditions climatiques extrêmes (de -200ºC à 151ºC), rendent ce minuscule animal très intéressant du point de vue scientifique.

On estime qu’il existe environ mille espèces de tardigrades, qui vivent partout où elles ont eau douce ou salée, et il est facile de les trouver dans des plantes très humides comme la mousse. L'ourson, qui se déplace lentement et ressemble à un ours miniature - d'où son surnom - a une taille comprise entre 0,05 et 1,5 millimètres et sa principale caractéristique est la cryptobiose, une sorte de léthargie biologique dans laquelle il réduit son métabolisme à un niveau minimum, pratiquement indétectable, dans lequel il peut rester pendant des années, jusqu'à ce que son environnement récupère l'humidité, puis reprenne son cycle de vie avec une normalité totale.

Les tardigrades ont une protéine, appelée Dsup, qui les protège des rayons X, empêchant ainsi les radiations de détruire les brins d’ADN.

En outre, il a été vérifié que ces animaux supportent également sans broncher dose de rayonnement de loin supérieur à ceux qui mettraient fin à la vie de tout être humain, et même pressions extrêmes, d’environ 6 000 atmosphères (presque six fois plus que la pression exercée au fond de la fosse des Mariannes, le lieu le plus profond de la planète).

Les tardigrades, objet d'étude scientifique

C’est précisément le fait que les tardigrades se soient adaptés à des conditions bien plus extrêmes que celles existant sur Terre incitent les scientifiques à penser que l’étude de ces êtres vivants minuscules pourrait contribuer au développement de stratégies qui nous ont permis de vivre dans l'espace, ou sur d’autres planètes dont les conditions sont très différentes de celles de la Terre, ce qui, selon le scientifique prestigieux Stephen Hawking, sera nécessaire dans un avenir assez rapproché pour éviter l’extinction de l’humanité.

En outre, un groupe de chercheurs japonais a déchiffrer l'ADN d'une des espèces de ces créatures prodigieuses, et a noté qu'elle contenait plus de copies d'un enzyme antioxydant et d'une substance réparatrice de l'ADN que tout autre animal connu, et possède une protéine, appelée Dsup (de l'anglais dégresseurqui supprime les dommages), qui protège les tardigrades des rayons X, empêchant les radiations de détruire les chaînes de l’ADN.

Par la suite, l’effet de cette protéine sur des cellules humaines a été testé en laboratoire et il a été découvert que Dsup a pu augmenter sa tolérance au rayonnement de 40%. Les scientifiques pensent qu’il est probable que le gène qui code cette protéine est l’un des principaux astuces plantigrades à tolérer les environnements hostiles, et que connaître leurs stratégies de survie peut être bénéfique pour le recherche biomédicaleet aider à développer des méthodes de prévenir les maladies ou améliorer leur traitement.

Meet the tardigrade, the toughest animal on Earth - Thomas Boothby (Août 2019).