La stévia est une plante contenant des glycosides de stéviol, dont le pouvoir sucrant est 300 fois supérieur à celui du sucre et ne fournit pas d’énergie. Il appartient à la famille des tournesols et des endives et est utilisé depuis des siècles par les populations autochtones d'Amérique du Sud pour adoucir les infusions et autres boissons.

De la même manière que les autres édulcorants intenses, les glycosides de stéviol apportent un goût sucré et améliorent l'appétibilité d'autres plats et aliments sans contribuer à l'énergie ni au glucose. Son utilisation et sa commercialisation ont récemment été approuvées dans l'Union européenne, ce qui explique pourquoi de plus en plus de produits contenant cet édulcorant sont utilisés.

D'autre part, comme il ne contient pas de phénylalanine, il présente un intérêt particulier pour les phénylcétonuriques qui souhaitent contrôler leur consommation de sucre sans risque pour leur santé.

L'Autorité européenne de sécurité des aliments (EFSA) a effectué de nombreux examens sur la sécurité de la stevia et, jusqu'en 2010, elle ne disposait pas de suffisamment d'informations et de preuves scientifiques pour garantir que l'utilisation de glycosides de stéviol en tant qu'additif alimentaire est sans danger. En tant que nouvel ingrédient alimentaire en Europe, l'utilisation de la stevia doit être approuvée par la Commission européenne en vertu du règlement européen 258/97 sur les nouveaux aliments. En novembre 2011, l'utilisation de stevia était approuvée dans les aliments et les boissons tels que les boissons non alcoolisées, les fruits et confitures en conserve, les glaces et autres produits laitiers, les gâteaux, les desserts, les boissons alcoolisées, etc.

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