Le Fièvre de Lassa est produit par le Virus de Lassa. Ce virus appartient à la Arenaviridae. Les autres arénavirus sont le virus de la chorioméningite lymphocytaire (également en Afrique) qui, avec le virus de Lassa, constitue le groupe des arénavirus de l’Ancien Monde; Les arénavirus du Nouveau Monde sont divers virus de la fièvre hémorragique américaine (tels que Machupo ou Junin). C'est un virus de type ARN, qui a une enveloppe.

Bien que la fièvre de Lassa soit connue depuis les années 50 du siècle dernier, elle a été isolée pour la première fois en 1969 par une infirmière missionnaire qui travaillait dans une petite ville appelée Lassa, dans le nord-est du Nigéria. Cette infirmière a été infectée par le virus alors qu'elle assistait à une patiente obstétricale et est décédée une semaine plus tard. Deux autres infirmières qui ont pris soin d'elle ont également été infectées et l'une d'entre elles est décédée.

Au début, plusieurs pays de Afrique de l'ouest endémique au virus de Lassa ou LASV: Sierra Leone, Guinée, Libéria et Nigéria. Des études analytiques et épidémiologiques ont ensuite été menées. Elles ont révélé que le virus de Lassa est également présent en Côte d'Ivoire, au Mali et en République centrafricaine. Il a ensuite été décrit au Burkina Faso, au Ghana, en Gambie et au Sénégal. On considère donc qu'il s'agit d'un virus endémique d'Afrique de l'Ouest. Les quelques cas diagnostiqués dans le reste du monde sont importés, c'est-à-dire qu'ils ont été acquis par des voyageurs se rendant dans cette région de l'Afrique. Actuellement, les pays les plus touchés sont ceux de l'Union du fleuve Mano (Guinée, Libéria et Sierra Leone) et du Nigéria.

Ce virus est transmis aux personnes de rongeurs, par contact direct ou indirect (aérosols) avec des excrétions de animaux infectés. L’espèce qui semble être la plus liée au virus est Mastomys natalensis, une souris africaine anodine qui habite à proximité des habitations humaines. En outre, l’infection peut survenir au laboratoire ou passer de personne à personne par contact direct avec le sang ou d'autres fluides corporels des patients, de sorte que le personnel de santé qui s'occupe de ceux-ci court un risque particulier de contracter l'infection.

On estime qu'il y a environ 300 000 cas de fièvre de Lassa chaque année et 5 000 à 20 000 décès par an. Cependant, il a été détecté qu'entre 5 et 55% de la population des zones endémiques avait des anticorps Il est donc probable que le nombre de personnes touchées soit beaucoup plus élevé que prévu et qu'il existe des cas asymptomatiques ou des cas bénins qui ne sont pas diagnostiqués.

Fièvre de Lassa (Août 2019).