Le diphtérie est une maladie causée par bactérie Corynebacterium diphtheriae, qui infecte la partie supérieure du système respiratoire et se multiplie sur les muqueuses du nez et de la gorge. Moins fréquemment, cela peut affecter d'autres domaines tels que la peau, la conjonctive ou les organes génitaux.

L’être humain est le seul réservoir connu, c’est-à-dire la seule source d’infection à partir de laquelle la bactérie est transmise à d’autres personnes (donc seule la transmission interhumaine est possible). Les patients atteints de diphtérie et les porteurs asymptomatiques sont potentiellement contagieux (personnes apparemment en bonne santé qui ne présentent aucun symptôme, mais qui sont infectées par l'agent infectieux, de sorte qu'elles peuvent être une source d'infection). Une personne infectée peut transmettre la maladie jusqu'à deux semaines après son infection, bien que ce délai puisse être prolongé jusqu'à quatre semaines ou plus dans certains cas. S'ils reçoivent un traitement antibiotique approprié, la période de transmissibilité est réduite à un ou deux jours.

La bactérie est transmise principalement par voie respiratoire. Ainsi, lorsqu'une personne infectée tousse, éternue ou parle, elle libère de petites gouttelettes microscopiques qui se propagent dans l'air et peuvent être inhalées par des personnes se trouvant à proximité qui les infectent. Le surpeuplement et une mauvaise hygiène sont donc des facteurs de risque qui augmentent le risque de contagion de la maladie.

Les objets contaminés par les sécrétions de personnes infectées (brosses à dents, lunettes, etc.) sont un autre moyen de transmission beaucoup moins fréquent, car le micro-organisme peut survivre plusieurs heures dans l'environnement. Cependant, cette voie de transmission est beaucoup moins pertinente au niveau épidémiologique.

Diphtérie (Septembre 2019).