Les progrès de la médecine ont permis aux personnes ayant subi l'amputation d'un membre, de marcher et de prendre des objets à l'aide de prothèses de plus en plus sophistiquées, même si jusqu'à présent, il n'était pas possible de restaurer leur sens du toucher.

C’est néanmoins l’objectif des neurobiologistes de la Duke University, aux États-Unis, qui ont mis au point une technique permettant aux patients ayant des membres artificiels de sentir la texture de ce qu’ils touchent ou marchent. Pour ce faire, les scientifiques ont utilisé un implant cérébral et des signaux infrarouges, qui ont été testés avec succès sur des rats.

Les chercheurs ont placé un implant dans le cerveau des animaux - dans la zone où sont traitées les informations relatives au sens du toucher - et l'ont connecté à un détecteur infrarouge. Ils ont ensuite découvert que les rats réagissaient de la même manière lorsque le sens du toucher était simulé par des capteurs de lumière infrarouge, qu’il s’agissait d’un véritable contact lorsque l’on touchait leurs moustaches.

Ce groupe de scientifiques a déjà réalisé que certains patients tétraplégiques peuvent déplacer leur prothèse avec la pensée

Le groupe de scientifiques, qui effectue depuis des années des recherches pour amener les personnes tétraplégiques à contrôler leurs membres avec l'esprit, a déjà réussi à amener certains patients à faire avancer leur prothèse avec réflexion. Ils ont également réussi à amener des singes à utiliser l'activité électrique du cerveau pour diriger les mains virtuelles en contact avec des objets virtuels.

La nouvelle étude, publiée dans «Nature Communications», montre que les cellules cérébrales sont capables de traiter les deux types d’informations, celle qui provient de la lumière et celle qui correspond au sens du toucher réel. Ceci suggère à Miguel Nicolelis, directeur des recherches, que la stimulation d'un plus grand nombre de types de cellules contribuerait à l'adaptation de la région corticale à de nouvelles sources sensorielles.

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