Une thérapie combinant une stimulation électrochimique de la moelle épinière et une rééducation assistée par robot a permis aux rats de laboratoire les paraplégiques retourner à marcher, dans un essai de scientifiques de l'Ecole polytechnique fédérale de Lausanne (EPFL), qui ont publié leurs résultats dans Nature Neuroscience.

Pour mener à bien l’essai, les chercheurs ont stimulé la moelle épinière des animaux avec des médicaments, puis électriquement sous la lésion pour activer les muscles des extrémités. Plus tard, ils ont utilisé un harnais intelligent qui supportait le poids du corps et fournissait aux rats des conditions optimales pour la marche. Ainsi, après quelques semaines d’entraînement, les animaux ont retrouvé le contrôle et la mobilité de leurs jambes.

Les neurones endommagés ne repoussent pas, mais la thérapie a permis une réorganisation du tractus neural au-dessus de la lésion, ce qui a conduit à de nouvelles connexions.

Le cerveau a retrouvé la connexion avec la moelle épinière endommagée

Grégoire Courtine, chercheur à l'EPFL et l'un des auteurs de l'ouvrage, a expliqué que grâce à cette thérapie le cerveau développe de nouvelles connexions du cortex moteur au tronc cérébral et du tronc cérébral à la moelle épinière, en passant par les zones du système nerveux qui restent intactes après une lésion, de sorte que le cerveau se reconnecte avec la moelle épinière lésée.

À la fin de la rééducation, les scientifiques ont obtenu des images 3D du cerveau et de la moelle épinière des rats blessés et les ont comparées à celles de rats en bonne santé. La thérapie a permis une réorganisation des voies neuronales au-dessus de la lésion qui a conduit à de nouvelles connexions.

Walking again after spinal cord injury - © EPFL+CHUV (Août 2019).